Juni 15, 2024

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5 Fragen zum Finale der Eastern Conference

5 Fragen zum Finale der Eastern Conference

Er spielt

Nach einem aufregenden Ende der zweiten Runde bereiten sich die Rangers auf ihr zweites Eastern Conference-Finale in den letzten drei Jahren vor.

Es war Tampa Bay, das ihrem Comeback im Jahr 2022 im Weg stand, und obwohl sie dieses Mal im Sunshine State bleiben werden, müssen sie etwas weiter nach Süden reisen, um nach Sunrise, der Heimat der Florida Panthers, zu gelangen.

Der Titelverteidiger der Conference stellt sich in den diesjährigen Playoffs seiner bisher härtesten Prüfung, wobei Spiel 1 am Mittwoch um 20 Uhr im Madison Square Garden stattfinden wird.

„Sie waren eine Spitzenmannschaft der Liga“, sagte Rangers-Trainer Peter Laviolette. „Letztes Jahr haben sie um den Pokal gespielt und sind in ihrer Division Erster geworden. … Sie bringen Geschwindigkeit, Größe, Können und Athletik mit. Es gibt einige Ähnlichkeiten mit Carolina, ihrem Spielstil und ihrer aggressiven Mentalität. Einiges davon wird uns zugute kommen.“ „Ich denke, dass es in der Vorbereitung ähnlich sein wird, aber sie sind auch ein bisschen anders. Wir fangen jetzt an.“

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Wir werden in den kommenden Tagen die Ärmel hochkrempeln und das Spiel aus allen Blickwinkeln analysieren, aber beginnen wir mit fünf übergeordneten Fragen zum anhaltenden Bestreben der Blueshirts, ihre 30-jährige Meisterschaftsdürre zu beenden.

1. Wie weit kann die Formel der Rangers sie bringen?

Es ist kein Geheimnis, was den Rangers während der gesamten Saison und in zwei Playoff-Runden zu ihrem Erfolg verholfen hat. Die dreiteilige Formel aus Weltklasse-Torwart, Elite-Spezialteams und High-End-Finish-Fähigkeiten hat sie hart gemacht, wobei alle drei Bereiche beim Sieg über die Washington Capitals und Carolina Hurricanes funktionierten.

Es beginnt mit Igor Shesterkin, der laut Evolving Hockey mit einer Paradequote von 0,923 und 9,09 über den Erwartungen liegenden Toren in 10 Playoff-Spielen an erster Stelle der verbleibenden Torhüter steht. Er ist das Rückgrat der Blueshirts, ihr wichtigster Spieler und der ultimative Arbeiter.

Als nächstes folgt ein dynamischer Spielzug, der eine Quote von 31,4 % und einen soliden Penaltykill von 89,5 % erzielt, was den dritten bzw. zweiten Platz unter den Playoff-Teams einnimmt. Die Rangers haben den Kampf der Special Teams bisher bis auf ein einziges Spiel gewonnen oder unentschieden gespielt. Die einzige Ausnahme war die Niederlage in Spiel 4 letzte Woche, als Brady Skjei mit einem von nur zwei Toren für die Canes in dieser Serie den Siegtreffer erzielte .

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Schließlich ist da noch der Kupplungsfaktor ihrer Lieblingsspieler. Niemand schnitt besser ab als Chris Kreider, der das Team mit einem historischen Hattrick auf die Palme brachte und Spiel 6 in Carolina abschloss, während alle vier Tore von Artemi Panarin spielentscheidend waren. Vincent Trocheck erzielte in Spiel 2 sein eigenes Comeback in der Verlängerung, Alexis Lafreniere erzielte vier Tore, die entweder das Spiel glichen oder New York in Führung brachten, und Mika Zibanejad sorgte mit insgesamt 14 Punkten (drei Tore, 11 Assists) für eine konstante Leistung.

Dies ermöglichte es den Rangers, ein eher mittelmäßiges Spiel in einem Fünf-gegen-Fünf-Match zu überwinden, in dem sie ihre Gegner in zwei Runden mit 19:18 kaum übertrafen, während sie 249:195 Punkte hinter sich ließen und einen xGF von 47,25 % erzielten, der den 12. Platz unter den 16 erreichte . Playoffs, laut Natural Stat Trick.

Die Panthers schneiden im 5-gegen-5-Spiel insgesamt besser ab, aber das Gleiche gilt auch für die Hurricanes. Die Rangers haben ein bewährtes Rezept, um mit Qualität statt Quantität zu gewinnen, vor allem wenn es um die Gesamtzahl der Schüsse geht – tatsächlich wurden sie in allen sechs Spielen gegen Carolina übertroffen –, aber sie können sich nicht zu viele Ausrutscher in allen drei Schlüsselbereichen leisten .

2. Können sie mit Floridas „Kampfniveau“ mithalten?

Seit dem Tag seiner Verpflichtung im letzten Sommer hat Laviolette keine Zeit damit verschwendet, die Rangers zu drängen, „diesen Enthusiasmus im Spiel anzunehmen, der Teams großartig macht“. Diese Botschaft hallte während der gesamten Saison wider und führte dazu, dass die Mannschaft im Training und am Spieltag härter arbeitete.

Laviolette forderte sie auf, das, was er wiederholt als „Kampfniveau“ bezeichnete, anzuheben, weil er es für notwendig hielt, den nächsten Schritt zu tun. Es ist wichtig, über offensive Fähigkeiten zu verfügen, aber um ein Champion zu werden, sind auch ein gewisses Maß an Eifer und Entschlossenheit erforderlich.

Die Panthers verkörpern dieses Motto. Auf jeder Position wimmelt es nur so von Star-Talenten, doch ihre gesamte Besetzung zeichnet sich durch eine ausgeprägte Hartnäckigkeit aus. Angeführt wird die Gruppe von Matthew Tkachuk, der nicht nur ihr bester Spieler, sondern auch einer der schärfsten Konkurrenten der NHL ist. Die Liste geht weiter und umfasst die verletzten Stürmer Sam Bennett, Nick Cousins ​​​​und Ryan Lomberg sowie eine Gruppe großer, beweglicher Verteidiger, die ihre Größe nutzen, um Gegner anzutreiben. Sogar Sam Reinhart, der 57 Tore geschossen hat, spielt mit deutlichem Vorsprung.

Florida ist wie Carolina ein direktes Vorauswahlteam, das dafür sorgt, dass Sie jeden Zentimeter des Eises gewinnen. Der Unterschied besteht darin, dass die Panthers es mit einer gemeinen Ader schaffen, was die harten Laviolette Rangers sowohl körperlich als auch emotional auf die Probe stellen wird.

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„Vielleicht machen sie es etwas anders“, sagte Laviolette, als er nach Floridas Körperlichkeit im Vergleich zu Keanes Team gefragt wurde. „Jedes Team wird unterschiedliche Herausforderungen mit sich bringen, also müssen wir nur sicherstellen, dass wir bereit sind.“

3. Wie werden die D-Paare aussehen?

Die Rangers verwendeten in ihren ersten neun Playoff-Spielen die gleichen Defensivsätze, bevor sie in Spiel 10 eine Änderung vornahmen, die zu gemischten Ergebnissen führte.

Dies stellt einen Strategiewechsel dar. Ein Wechsel gegen Ende der Saison führte zu drei Paaren – Ryan Lindgren und Adam Fox. Kandre Miller und Braden Schneider; Erik Gustafsson und Jakob Trouba – die ziemlich gleichmäßig eingesetzt wurden, wobei Laviolette den dreien in den meisten Spielen vertraute und die Minuten entsprechend verteilte.

Durch die Rückkehr zum bekannten Duo Miller und Trouba im sechsten Spiel vertraute der Trainer wieder auf sein bestes Duo und beschränkte gleichzeitig den Einsatz der Nummer 3 Gustafsson und Sneijder.

Vielleicht war es eine Reaktion auf das schwierige Spiel 5 für Miller und Schneider, die bei zwei von Carolinas vier Toren auf dem Eis standen und dabei eine Schussquote von 37,5 % aufwiesen. Aber sie waren in den letzten acht Spielen das mit Abstand beste Duo der Rangers, während Gustafsson und Trouba häufiger die Opfer waren.

Es ist auch möglich, dass Laviolette die beiden Veteranen trennen und zu ihren gewohnten Partnern zurückbringen wollte, aber das schickte ihre Eiszeit in völlig andere Richtungen. Trouba erzielte in Spiel 6 eine Teambestzeit von 23:43 TOI, mit 20:42 bei 5 gegen 5, während Gustafsson mit 13:49 endete.

Der nächste Schritt wird offensichtlich sein. Waren die „What’s Old New Again“-Paare ein vorübergehender Aufschwung in dem Versuch, die Stöcke zu knacken? Oder hat Laviolette beschlossen, zu seinem regulären Saisonstil zurückzukehren, was bedeutet, dass er sich bei den schwierigsten Aufgaben stark auf Miller und Trouba verlässt?

4. Wer könnte der X-Faktor sein?

Was ist mit Lafrenière? Der 22-jährige Stürmer hat eine reguläre Saison mit 57 Punkten hinter sich und hat diesen Schwung in die Big-Ten-Playoffs mitgenommen.

Mit vier Assists in vier Spielen gegen die Capitals war er trügerisch gut, dann schnitt er mit sechs Punkten – darunter vier Tore – in sechs Spielen gegen die Hurricanes deutlich besser ab. Man könnte behaupten, dass er in den Spielen 2, 3 und 4 der beste Feldspieler der Rangers war, als er fünf Punkte und 13 Torschüsse sammelte.

„Er scheint stärker zu werden“, sagte Laviolette nach Spiel 4 in Carolina. „Es war schön zu sehen, wie er in den Playoffs weiterhin Fortschritte machte und den Unterschied machte.“

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Es wird riesig sein, wenn Lafrenière das Punktetempo gegen die Panthers halten kann. Ebenso wichtig ist es, seinen durchsetzungsfähigen Spielstil beizubehalten, sowohl im Hinblick auf das Vordringen in Hochrisikobereiche als auch im Hinblick auf das Spielen mit körperlichem Vorteil.

Wenn die Rangers mit Floridas Top Sechs konkurrieren wollen, brauchen sie die Nr. 13 als Zünglein an der Waage.

5. Werden wir Philip Chytil oder Blake Wheeler in dieser Serie sehen?

Die Chancen stehen besser für Chytil, der sagte, er fühle sich nach dem Training am Sonntag im MSG-Trainingszentrum „gut“ und machte deutlich: „Ich möchte spielen.“

Wenn er gesund ist, ist der talentierte 24-Jährige zweifellos einer der zwölf besten Stürmer der Rangers. Er würde die dringend benötigte Offensiv-Punch- und Shooter-Mentalität in die dritte Reihe bringen und gleichzeitig der Aufstellung Geschwindigkeit verleihen.

Sofern es nicht zu einem erneuten Schluckauf kommt, besteht eine gute Chance, dass wir Chytil irgendwann in dieser Serie sehen, vielleicht schon im ersten Spiel. Angesichts seiner Kopfverletzungen in der Vergangenheit bleibt dies jedoch eine sehr heikle Situation. Loben Sie die Rangers dafür, dass sie so damit umgegangen sind, anstatt ihn nach einem emotionalen Spiel 3 zurückzudrängen, das krank und verletzt war.

Wheeler, der sich eine Verletzung am rechten Bein zugezogen hat, von der zunächst befürchtet wurde, dass sie die Saison beenden würde, sieht aus mehreren Gründen nach einer längeren Chance aus.

Zunächst einmal wurde er letzte Woche für den Vollkontakt freigegeben und hatte deutlich weniger Trainingszeit als Chytil. Zweitens gibt es ein weniger überzeugendes Argument dafür, dass er in die aktuelle Aufstellung passt.

Die Rangers verpflichteten Jack Roslovic, um Wheeler auf dem rechten Flügel an der Spitze zu ersetzen, und obwohl die Dinge nicht immer reibungslos liefen, hat der 27-Jährige in zehn Playoff-Spielen sieben Punkte (zwei Tore und fünf Assists) erzielt – einschließlich … Das sind zwei Assists im dritten Drittel beim Sieg über Carolina.

Schon vor Wheelers Verletzung gab es Fragen zu seiner nachlassenden Fußgeschwindigkeit und Leistung. Da er nicht als Spieler in der vierten Reihe zum Einsatz kommt, wird es wahrscheinlich einer Verletzung eines der neun besten Stürmer bedarf, damit der 37-Jährige zurückkehren kann.

Dennoch ist es großartig, dass diese Art von bewährter Tiefe auf Sie wartet.

Vincent Mercogliano ist der Teamreporter der New York Rangers für das USA TODAY Network. Lesen Sie mehr über seine Arbeit unter lohud.com/sports/rangers/ und folgen Sie ihm auf Twitter @vzmercogliano.